Hoe werkt geluk?

Hoe werkt geluk?

Weet je wie Archie Karas is? Dit is een man die werkte als een gewone ober, naar Las Vegas ging met $50 in zijn zak, toen begon te winnen in het casino en in 3 jaar had hij $40 miljoen aan winsten vergaard! En het werd de langste winning streak in de geschiedenis van het gokken.

De meesten van ons zouden dit een voorbeeld van enorm geluk noemen, en het eens zijn met Archie, die tegen zichzelf zei: “God, wat heb ik een geluk!”. Een rationele statisticus zou echter gelachen hebben om ons bijgeloof en vervolgens een reeks toevallige toevalligheden hebben gepresenteerd die Karas hebben geholpen. Over een voldoende lange observatieperiode kan de willekeur die in een casino heerst, alles in de war sturen. De begunstigden van het toeval geluk noemen is eenvoudigweg hen een ex post facto etiket opplakken, dat wil zeggen, oorzaak door gevolg vervangen.

Om de aard van geluk te begrijpen, moeten we een basisvraag beantwoorden: “Wat verklaart wat er met ons gebeurt?”. Zijn we winnaars, verliezers, of iets ertussenin in relaties, werk, sport, gokken, en het leven in het algemeen?

Nieuw onderzoek bewijst dat het concept geluk geen mythe is. Integendeel, geluk kan worden “aangewakkerd” door positieve gebeurtenissen of mislukkingen uit het verleden, de persoonlijkheidskenmerken van een persoon en zijn of haar eigen ideeën over geluk.

Er bestaan bijgeloven over witte en donkere strepen in het leven. Welnu, onze geluksstreken zijn echt, maar ze zijn niet het resultaat van blind geluk alleen.

Onze perceptie van geluk beïnvloedt ons gedrag in risicovolle situaties. Wij creëren ons eigen succes, hoewel niet iedereen zichzelf graag als gelukkig beschouwt, omdat “geluk” een teken is dat de waarde van andere waardevolle kwaliteiten van een individu (bv. talent, vindingrijkheid, doorzettingsvermogen, enz.) vermindert.

Geluk kan niet alleen in termen van geld worden geëvalueerd. Geluk kan ons leven redden. Zo hebben veel mensen die tijdens de ochtendspits het World Trade Center uitliepen of te laat op hun werk kwamen tijdens de terroristische aanslagen van 11 september 2001, geluk gehad.

Maar hoe valt dit alles te verklaren?

Hindoes zouden hebben gedacht dat deze mensen gewoon een goed karma hadden. Christenen zouden zeggen dat God deze mensen heeft gered voor een hogere missie van dienstbaarheid aan Hem. Mystici zouden beweren dat deze mensen onder een geluksster zijn geboren. En de Chinezen beschouwen geluk in het algemeen als een permanente eigenschap van iemands karakter, samen met intelligentie en een opgewekt humeur. Elke religie en cultuur beoordeelt geluk anders.

In het algemeen willen wij u meer vertellen over de Chinese tradities en houding tegenover geluk, want Chinezen zijn geobsedeerd door allerlei amuletten, talismannen en tekens. In elk huis, op elk meubelstuk, waar een Chinees woont, vindt u vele voorwerpen die geluk symboliseren. Hetzelfde geldt voor de opstelling van de meubels, de inrichting – alles moet beslist volgens Feng Shui zijn!

De Chinese Amerikaanse Maya Yang, die als professor management aan de UCLA werkt, bevestigt dit en voegt eraan toe dat de Chinezen zich niet alleen ernstig zorgen maken over geluk in hun zaken en thuis, maar ook over hun uiterlijk. Zij herinnert zich:

“Mijn moeder zei me altijd: ‘Je hebt een geluksneus’, omdat de vorm ervan in de Chinese folklore werd beschouwd als gelukbrengend”.

Yang groeide op in een Chinees gezin dat in het midwesten van de VS woonde, wat haar de gelegenheid gaf de culturele percepties van de twee volkeren te vergelijken. De professor kwam tot de conclusie dat het vluchtige geluk van nu en het zich morgen afwenden niet hetzelfde is als het onveranderlijke, permanente geluk (waarvan haar moeder de aanwezigheid zag in de vorm van haar neus). Voor de Chinezen kunnen geluk en hard werken hand in hand gaan bij het verklaren van iemands succes, en de eigenschap van geluk wordt als vanzelfsprekend beschouwd, als iets dat de persoon kan hebben verdiend door zijn of haar gedrag in een vorig leven.

En dit concept is fundamenteel in strijd met het begrip van geluk in de Verenigde Staten, Europa en andere Westerse landen, waar hard werken en geluk worden beschouwd als totaal onverenigbare concepten. Amerikanen, bijvoorbeeld, kunnen hun geliefden oprecht geluk toewensen, maar de meesten van hen willen niet geloven dat zij geluk hebben. Waarom niet? Omdat ze iets willen verdienen. Als een vriend toegelaten wordt tot een prestigieuze rechtenstudie of medische opleiding, zal een Amerikaan zeggen: “Gefeliciteerd! Je hebt er hard voor gewerkt. Je verdient het”. Als een vriend niet wordt aangenomen, horen ze: “Voel je niet rot, je hebt gewoon pech”.

Een andere interessante observatie is dat hoe willekeuriger een gebeurtenis lijkt, hoe meer geluk wordt gewaardeerd. Wetenschappers bestuderen geluk vaak aan de hand van voorbeelden uit de sport, waar toeval een belangrijke rol speelt, zelfs in wedstrijden waarin de bekwaamheid van een bepaalde atleet doorslaggevend is.

Maar misschien is het meest bestudeerde fenomeen wel de “lucky streak”. Dit verschijnsel wordt in het casino ook wel “hot hands” genoemd, wanneer spelers alle fiches van de tafel nemen. Een beroemd artikel van de Stanford psychologen Thomas Gilovich, Robert Vallon en Amos Tversky, gepubliceerd in 1985, beweerde dat “hot hands” niet bestonden omdat het een illusie was die voortkwam uit de menselijke aard om te zoeken naar tekenen in de wereld om ons heen.

Sindsdien zijn er geen studies meer over het onderwerp “hete handen” geweest. Tot vorig jaar, drie Harvard studenten geïnteresseerd raakten in het werk van deze wetenschappers. Andrew Boskoksky, John Ezikowitz, en Caroline Stein concludeerden het volgende:

“Het gaat allemaal om de houding ten opzichte van risico. Zodra iemand in een roes raakt, voelt hij zich gesterkt om een meer risicovolle actie te ondernemen. Bij basketbal kan dat bijvoorbeeld een moeilijke schijnbeweging zijn of een schot vanuit een nadelige positie. Als de poging slaagt, inspireert dat de atleet om meer te doen, wat leidt tot de volgende poging”.

Je denkt misschien dat deze conclusies vergezocht zijn, maar ze zijn het resultaat van jarenlang onderzoek. Studenten van Harvard analyseerden videobeelden van in totaal 83.000 schoten van NBA-spelers uit het seizoen 2012-13, waardoor ze genoeg informatie kregen om de moeilijkheidsgraad van hun schoten in te schatten. Nadat ze de moeilijkheidsgraad van elk individueel schot hadden geëvalueerd, pikten ze een klein maar significant “hot hand”-effect op bij diegenen die goed begonnen en hun streak van geluk voortzetten. Dergelijke atleten zijn bekend geworden als “oververhitte” spelers.

De “oververhitte” speler kan scoren en winnen met een 30% meer dan gemiddelde waarschijnlijkheid. Dus de geluksstrepen bestaan!

Rond dezelfde tijd ontdekten Jeffrey Zwiebel van Stanford en Bret Green van de Universiteit van Californië, Berkeley, in een soortgelijke studie, dat er in de sport niet alleen gelukszoekers zijn, maar ook geluksvernietigers. Dit is het geval wanneer coaches opzettelijk hun verdediging verhogen tegen “oververhitte” spelers om het “hot hand” effect tegen te gaan.

Om het effect op “puur geluk” uit te vlakken, besloten Zwiebel en Green te kijken naar honkbal, waar de tegenpartij de werper niet zo afleidt. Zij analyseerden gegevens van 12 jaar Major League Baseball-wedstrijden en ontdekten een patroon in de laatste 25 worpen van een speler: die worpen waren een voorbode van wat de volgende worp zou zijn.

De resultaten van een andere studie zijn interessant. Jumin Xu en Nigel Harvey van de Universiteit van Londen analyseerden ongeveer een half miljoen online weddenschappen op de resultaten van voetbalwedstrijden. Volgens hun resultaten:

  1. De gemiddelde Brit die 3 keer op rij wint (laten we hem James noemen) heeft 67% kans om ook in de vierde weddenschap te gokken. Als James een vierde keer wint, stijgt zijn kans op een vijfde keer tot 72%;
  2. James’ vriend Steve, die bij de eerste weddenschap verloor, heeft een kans om bij de tweede weddenschap zijn geld terug te krijgen, maar die kans is slechts 47%. Als hij het geld dat hij van James heeft geleend ook nu verliest, daalt zijn geluk tot 45% bij de derde weddenschap.

Dus wat is het punt? Is dit ook de wet uitvoeren als de rijken altijd rijker worden en de armen altijd armer? Maar waarom? Harvey en Xu groeven dieper om uit te vinden waarom deze strepen überhaupt bestonden. De aanwijzing voor geluk bleek te liggen in de persoonlijke wil van degene die de weddenschap aangaat. Laten we het zo zeggen:

Zodra James zag dat hij gewonnen had, begon hij voorzichtiger in te zetten, in de overtuiging dat hij niet altijd geluk zou hebben en dat zijn hand niet altijd goed zou zijn. Steve, die de eerste weddenschap verloor, denkt daarentegen dat, aangezien Lady Luck hem nu de rug heeft toegekeerd, zij hem de volgende keer zeker zal toelachen. 

Steve en mensen zoals hij vervallen in de gebruikelijke waan van gokkers en doen bij elk verlies meer en meer riskante weddenschappen. Het resultaat is dat winnaars blijven winnen (ook al is de winst zelf gering) en verliezers blijven verliezen. Dat wil zeggen, voor weddenschappen geldt dezelfde regel als voor honkbal: hier hangt herhaald geluk af van het gedrag van het individu.

Als het geheim van het geluk van mensen in hun gedrag ligt, betekent dat dan dat mensen die zichzelf als gelukkig beschouwen, zich op een speciale manier gedragen?

Ja, dat is het! In 2009 ging Maya Young na of haar studenten geloofden dat ze geluk hadden als een kenmerk van hun persoonlijkheid. Na een reeks experimenten vond ze een correlatie tussen het geloof in het eigen geluk en de omvang van de prestaties van een student, evenals hun niveau van motivatie. De resultaten van de studie bevestigden deze hypothese: studenten die zichzelf geluk toedichtten, waren eerder geneigd door te zetten bij lastige opdrachten en met de moeilijkste te beginnen, terwijl anderen eerder geneigd waren op te geven. Aldus werd geconcludeerd:

Zij die in hun geluk geloven, zullen vaker winnen omdat zij zeer gemotiveerd zijn en volharden in het oplossen van moeilijke problemen. Daarom zullen hun taken voor hen minder moeilijk lijken dan voor de verklaarde verliezers.

Richard Wiseman, psycholoog aan de Universiteit van Hertfordshire en auteur van het boek “The Luck Factor”, is het ook eens met de bevindingen van Young. Dit is wat hij zegt:

“De beste manier om geluk aan te trekken is om het te zien als een normale menselijke eigenschap. Maar niet een waar je mee geboren wordt. Het is de eigenschap die je nastreeft en in jezelf ontwikkelt”.

Wiseman kwam tot deze conclusies door een studie van het gedrag van 400 mensen. Hij koos hen met opzet zo dat de ene helft zichzelf als zeer gelukkig beschouwde, en de andere helft mensen waren die zeker waren van hun ongelukkigheid. De psycholoog ontdekte dat “gelukkige” mensen opmerkzamer zijn en vaker kansen zien, ze luisteren naar intuïtie, zijn optimistisch en positief, wat hun goede gevoel vormt, hebben een opgewekt humeur en nemen beproevingen rustig aan. “Pechvogels” daarentegen zijn gespannen, rusteloos en pessimistisch, zelfs om de meest neutrale redenen.

Positief denken is dus een van de belangrijkste kenmerken die succesvolle mensen volgens Wiseman onderscheiden. Hij voegde er ook aan toe:

“Hoe meer je nadenkt over de redenen van je successen en mislukkingen, hoe minder willekeurig de aard van je geluk zal lijken”.

Andere onderzoekers waren echter ambivalent over deze conclusie. Zij wezen Wiseman erop dat in het Londense weddenschapsexperiment de spelers die geluk hadden, daarentegen bleven winnen door pessimisme. Zij namen geen risico’s waarbij de uitkomst niet afhing van hun inspanningen. Gelukkige mensen Wiseman kunnen winnen in het leven, maar onzorgvuldig optimisme kan hen in Vegas in de steek laten.

En dat is trouwens precies wat er gebeurde met onze eerste held van het artikel, Archie Karas. Slechts drie weken na zijn enorme winst, verloor hij de gehele $40 miljoen. Zijn “geluksreeks” eindigde met een nettoverlies van $50. En zijn slechte reeks eindigde daar niet. In 2013 werd Karas gevangen gezet voor diefstal en poging tot valsspelen bij een spelletje Blackjack. Een jaar later lachte het geluk hem echter toe: de ex-kelner was voorwaardelijk vrij en als hij zich goed bleef gedragen, zou hij een gevangenisstraf van drie jaar vermijden.

Welke conclusies kunnen we hieruit trekken? Als je blind vertrouwt op het toeval, zal hij je net zo blind bespelen.


No more posts
No more posts