Come influisce il nuoto sul nostro cervello? L’opinione degli scienziati

Come influisce il nuoto sul nostro cervello? L’opinione degli scienziati

Non è un segreto che l’esercizio aerobico in piscina aiuta a prevenire alcuni degli effetti dell’invecchiamento. Nel frattempo, un numero crescente di studi dimostra che il nuoto ha benefici unici per il cervello: migliora la memoria, la funzione cognitiva, il sistema immunitario e l’umore. Inoltre, aiuta a recuperare dallo stress e a costruire connessioni neurali nel cervello.

I ricercatori non hanno ancora determinato quale sia il segreto dell’efficacia del nuoto. Tuttavia, si stanno avvicinando a capirlo. Sina Matthew, assistente professore di biologia presso l’Università di Mary Hardin a Baylor, ha spiegato ciò che è noto finora.

Formazione di cellule cerebrali e connessioni

Fino agli anni ’60, gli scienziati credevano: il numero di neuroni e connessioni sinaptiche nel cervello umano è limitato e non si riprendono dai danni. Poi è stato dimostrato che anche nell’uomo adulto e in altri animali avviene la neurogenesi (formazione di nuovi neuroni).

Ora si sa che l’aerobica stimola la neurogenesi e aiuta a riparare i neuroni danneggiati e le connessioni tra loro nei mammiferi e nei pesci. Questi cambiamenti sono dovuti all’aumento dei livelli di una proteina chiamata fattore neurotrofico derivato dal cervello (BDNF). Questa proteina stimola la plasticità neuronale (la capacità del cervello di cambiare), che a sua volta migliora la funzione cognitiva, compreso l’apprendimento e la memoria.

Studi sull’uomo hanno dimostrato una forte correlazione tra le concentrazioni di fattore neurotropico derivato dal cervello e un aumento delle dimensioni dell’ippocampo (l’area del cervello responsabile dell’apprendimento e della memoria). Alte concentrazioni aumentano le capacità cognitive e aiutano a combattere l’ansia e la depressione. Concentrazioni più basse, invece, possono causare disturbi affettivi.

L’esercizio aerobico promuove anche il rilascio di speciali mediatori chimici chiamati neurotrasmettitori. Uno di questi è la serotonina, che, quando è elevata, può ridurre la depressione e l’ansia e migliorare l’umore.

Gli studi sono stati condotti anche sui pesci. Dopo otto settimane di esercizio, gli scienziati hanno osservato cambiamenti nei geni responsabili di un aumento del fattore neurotropico derivato dal cervello e un maggiore sviluppo di spine dendritiche (sporgenze sui dendriti o parti allungate delle cellule nervose). I dati si aggiungono agli studi sui mammiferi che affermano che il fattore neurotropico derivato dal cervello aumenta la densità delle cellule neuronali.

Questi cambiamenti hanno migliorato la memoria, l’umore e le capacità cognitive nei mammiferi. Una maggiore densità cellulare aiuta i neuroni a creare nuove connessioni e a inviare più segnali ad altre cellule nervose. Quando i segnali vengono ripetuti, le connessioni possono diventare più forti.

Vantaggi del nuoto

È noto da tempo che il nuoto fa bene al sistema cardiovascolare. Durante questo processo, tutti i principali gruppi muscolari sono impegnati, quindi il cuore lavora di più, il che aumenta la circolazione del sangue in tutto il corpo.

Questo porta all’angiogenesi – la creazione di nuovi vasi sanguigni. Questo aumenta il rilascio di endorfine (ormoni che agiscono come antidolorifici naturali). Questo è il motivo per cui le persone hanno spesso una sensazione di euforia dopo l’esercizio in piscina.

Gli effetti del nuoto sul cervello sono stati studiati soprattutto nei ratti a causa della loro somiglianza genetica e anatomica con gli esseri umani. Uno di questi studi ha dimostrato che il nuoto stimola i percorsi cerebrali che inibiscono l’infiammazione nell’ippocampo e prevengono l’apoptosi (morte cellulare).

Il nuoto supporta anche la sopravvivenza neuronale e riduce gli effetti dell’invecchiamento sul sistema cognitivo. Gli scienziati non possono ancora visualizzare questi processi negli esseri umani, anche se hanno effetti cognitivi simili.

Come influisce il nuoto sul nostro cervello? L'opinione degli scienziati

Per determinare quanto durano gli effetti positivi sulla memoria a breve e lungo termine, i ricercatori hanno addestrato i ratti a nuotare per un’ora ogni giorno per cinque giorni alla settimana. I ratti sono stati poi messi in un labirinto d’acqua con sei rami, uno dei quali aveva una piattaforma nascosta. Avevano sei tentativi per trovarla. Dopo solo una settimana di allenamento, gli scienziati hanno trovato miglioramenti sia nella memoria a breve termine che in quella a lungo termine: i ratti facevano sempre meno errori ogni giorno.

Sulla base di questi risultati, gli scienziati hanno ipotizzato che il nuoto potrebbe ripristinare i danni alla memoria causati da malattie neuropsichiatriche negli esseri umani.

Gli studi dimostrano anche che il nuoto è benefico a qualsiasi età. I ricercatori hanno testato come influisce sulle capacità mentali delle persone anziane e hanno scoperto che coloro che nuotavano regolarmente avevano una maggiore velocità di pensiero e di attenzione. Tuttavia, lo studio non era randomizzato: quelli che nuotavano prima potrebbero aver avuto un vantaggio.

Un altro studio ha confrontato le capacità cognitive dei nuotatori e di coloro che hanno partecipato a sport terrestri. Da sola, l’immersione in acqua non ha avuto un grande effetto sulle prestazioni. Tuttavia, 20 minuti di nuoto a rana a intensità moderata hanno migliorato la funzione cognitiva in entrambi i gruppi.

Benefici del nuoto per i bambini

Il nuoto migliora anche le capacità di memorizzazione dei bambini. Recentemente, un gruppo di ricercatori ha studiato la relazione tra l’attività fisica e il modo in cui i bambini ricordano nuove parole.

Ai partecipanti di 6-12 anni sono stati presentati i nomi di oggetti non familiari. La loro capacità di ricordare queste parole è stata poi testata dopo tre attività eseguite per tre minuti: colorare (ricreazione), nuotare (aerobica) e crossfit (esercizio anaerobico).

I bambini hanno mostrato i risultati più alti dopo il nuoto (la colorazione e il crossfit erano allo stesso livello). Ovviamente, il nuoto offre maggiori benefici al giovane cervello in via di sviluppo rispetto all’esercizio anaerobico.

Questo è un altro vivido esempio di come il nuoto influenza il nostro cervello. Tuttavia, lo studio non ha confrontato il nuoto con altri tipi di esercizio aerobico.

Finora, i neuroscienziati devono solo capire quanto tempo nuotare e in quale stile, così come quali percorsi cognitivi vengono attivati durante questo processo. Tuttavia, sono sempre più vicini a mettere insieme tutti questi dati.


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