¿Cómo funciona la suerte?

¿Cómo funciona la suerte?

¿Sabes quién es Archie Karas? Se trata de un hombre que trabajaba como un vulgar camarero, se fue a Las Vegas con 50 dólares en el bolsillo, empezó a ganar en el casino y en 3 años había acumulado 40 millones de dólares en ganancias. Y se convirtió en la racha ganadora más larga de la historia del juego.

La mayoría de nosotros lo calificaríamos como un ejemplo de tremenda suerte, coincidiendo con Archie, que se decía a sí mismo: «¡Dios, qué suerte tengo!». Sin embargo, un estadístico racional se habría reído de nuestra superstición y habría presentado una serie de coincidencias aleatorias que ayudaron a Karas. Durante un periodo de observación suficientemente largo, el azar que reina en un casino puede arrojar cualquier cosa. Llamar afortunados a los beneficiarios del azar es simplemente calificarlos ex post facto, es decir, sustituir la causa por el efecto.

Para entender la naturaleza de la suerte, tenemos que responder a una pregunta básica: «¿Qué explica lo que nos ocurre?». ¿Somos ganadores, perdedores o algo intermedio en las relaciones, el trabajo, los deportes, el juego y la vida en general?

Nuevas investigaciones demuestran que el concepto de suerte no es un mito. Al contrario, la suerte puede ser «alimentada» por acontecimientos positivos o fracasos pasados, por los rasgos de personalidad de una persona y por sus propias ideas sobre la suerte.

Hay supersticiones sobre las rayas blancas y oscuras en la vida. Pues bien, nuestras rachas de suerte son reales, pero no son producto de la suerte ciega únicamente.

Nuestra percepción de la fortuna influye en nuestro comportamiento en situaciones de riesgo. Creamos nuestro propio éxito, aunque no a todo el mundo le gusta considerarse afortunado, porque la «suerte» es un signo que resta valor a otras cualidades valiosas de un individuo (por ejemplo, el talento, el ingenio, la persistencia, etc.).

La suerte puede evaluarse no sólo en términos de dinero. La suerte puede salvarnos la vida. Así, por ejemplo, muchas personas que salieron del World Trade Center en la hora punta de la mañana o llegaron tarde al trabajo durante los atentados terroristas del 11 de septiembre de 2001, tuvieron suerte.

Pero, ¿cómo explicar todo esto?

Los hindúes pensarían que estas personas simplemente tenían un buen karma. Los cristianos dirían que Dios salvó a estas personas para una misión superior de servicio a Él. Los místicos dirían que estas personas nacieron bajo una estrella de la suerte. Y los chinos suelen considerar que la buena suerte es un rasgo permanente del carácter de una persona, junto con la inteligencia y la disposición alegre. Cada religión y cultura evalúa la suerte de forma diferente.

En general, nos gustaría contarte más sobre las tradiciones chinas y la actitud ante la buena suerte, porque los chinos están obsesionados con todo tipo de amuletos, talismanes y signos. En cada casa, en cada mueble, donde vive un chino, encontrarás muchos objetos que simbolizan la buena suerte. Lo mismo ocurre con la disposición de los muebles, el diseño de interiores… ¡todo debe estar definitivamente de acuerdo con el Feng Shui!

La chino-americana Maya Yang, que trabaja como profesora de gestión en la UCLA, lo confirma y añade que los chinos se preocupan seriamente no sólo por la suerte en sus negocios y en su casa, sino también por su aspecto. Recuerda:

«Mi madre siempre me decía: ‘Tienes una nariz de la suerte’, porque su forma en el folclore chino se consideraba que traía buena suerte».

Yang creció en el seno de una familia china que vivía en el Medio Oeste de Estados Unidos, lo que le dio la oportunidad de comparar las percepciones culturales de ambos pueblos. La profesora llegó a la conclusión de que no es lo mismo la buena fortuna fugaz de ahora y la que se aleja mañana que la buena fortuna inmutable y permanente (cuya presencia veía su madre en la forma de su nariz). Para los chinos, la suerte y el trabajo duro pueden ir de la mano para explicar el éxito de una persona, y la propiedad de la suerte se da por sentada, como algo que la persona puede haberse ganado por su comportamiento en una vida pasada.

Y este concepto está fundamentalmente en desacuerdo con la comprensión de la suerte en Estados Unidos, Europa y otros países occidentales, donde el trabajo duro y la suerte se consideran conceptos completamente incompatibles. Los estadounidenses, por ejemplo, pueden desear sinceramente suerte a sus seres queridos, pero la mayoría de ellos no quieren creer que tienen suerte. ¿Por qué? Porque quieren ganar algo. Cuando un amigo entra en una prestigiosa facultad de derecho o en una escuela de medicina, un estadounidense dirá: «¡Felicidades! Has trabajado mucho para ello. Te lo mereces». Si un amigo no es aceptado, oye: «No te sientas mal, sólo has tenido mala suerte».

Otra observación interesante es que cuanto más aleatorio parece un acontecimiento, más se valora la suerte. Los científicos suelen estudiar la suerte utilizando ejemplos de los deportes, en los que el azar desempeña un papel importante incluso en competiciones en las que la habilidad de un determinado atleta es decisiva.

Pero quizá el fenómeno más estudiado sea la racha de suerte. Este fenómeno en el casino también se llama «manos calientes», cuando los jugadores se llevan todas las fichas de la mesa. Un famoso artículo de los psicólogos de Stanford Thomas Gilovich, Robert Vallon y Amos Tversky, publicado en 1985, afirmaba que las «manos calientes» no existían porque era una ilusión derivada de la naturaleza humana de buscar señales en el mundo que nos rodea.

Desde entonces, no ha habido más estudios sobre el tema de las «manos calientes». Hasta que el año pasado, tres estudiantes de Harvard se interesaron por el trabajo de estos científicos. Andrew Boskoksky, John Ezikowitz y Caroline Stein llegaron a la siguiente conclusión:

«Todo depende de la actitud hacia el riesgo. Una vez que una persona se precipita, se siente capacitada para realizar una acción más arriesgada. En el baloncesto, por ejemplo, puede ser una finta difícil o un tiro desde una posición desventajosa. Si el intento tiene éxito, inspira al deportista a hacer más, lo que lleva al siguiente intento».

Puede que pienses que estas conclusiones son un poco descabelladas, pero en realidad son el resultado de años de investigación. Los estudiantes de Harvard analizaron las imágenes de vídeo de un total de 83.000 tiros de jugadores de la NBA de la temporada 2012-13, lo que les dio suficiente información para estimar la dificultad de sus tiros. Tras evaluar la dificultad de cada tiro individual, recogieron un pequeño pero significativo efecto de «mano caliente» en aquellos que empezaron bien y continuaron su racha de buena suerte. A estos deportistas se les conoce como jugadores «recalentados».

El jugador «recalentado» puede marcar y ganar con una probabilidad un 30% superior a la media. ¡Así que las rachas de suerte existen!

Por la misma época, Jeffrey Zwiebel, de Stanford, y Bret Green, de la Universidad de California en Berkeley, en un estudio similar, descubrieron que en el deporte no sólo hay cazadores de fortuna, sino también destructores de fortuna. Esto ocurre cuando los entrenadores aumentan a propósito su defensa contra los jugadores «recalentados» para contrarrestar el efecto de la «mano caliente».

Para igualar el efecto de la «pura suerte», Zwiebel y Green decidieron fijarse en el béisbol, donde el equipo contrario no distrae tanto al lanzador. Analizando los datos de 12 años de partidos de la Major League Baseball, descubrieron un patrón en los últimos 25 lanzamientos de un jugador: esos lanzamientos presagiaban cuál sería el siguiente.

Los resultados de otro estudio son interesantes. Jumin Xu y Nigel Harvey, de la Universidad de Londres, analizaron cerca de medio millón de apuestas en línea sobre los resultados de los partidos de fútbol. Según sus resultados:

  1. El británico medio que gana 3 veces seguidas (llamémosle James) tiene un 67% de probabilidades de acertar también en la cuarta apuesta. Si James gana una cuarta vez, sus probabilidades de una quinta victoria aumentan al 72%;
  2. El amigo de James, Steve, que perdió en la primera apuesta, tiene la posibilidad de recuperar su dinero en la segunda apuesta, pero esa posibilidad es sólo del 47%. Si pierde el dinero que le prestó James incluso ahora, su suerte disminuye al 45% en la tercera apuesta.

Entonces, ¿qué sentido tiene? ¿Acaso también actúa la ley cuando los ricos siempre son más ricos y los pobres siempre son más pobres? Pero, ¿por qué? Harvey y Xu profundizaron para averiguar por qué existían estas rachas. La pista de la suerte resultó estar en la voluntad personal del que hacía la apuesta. Describámoslo así:

En cuanto James vio que había ganado, empezó a apostar con más cautela, creyendo que no siempre tendría suerte y que su mano no estaría siempre caliente. Por el contrario, Steve, que perdió la primera apuesta, piensa que, ya que la Dama de la Suerte le ha dado la espalda ahora, seguramente le sonreirá la próxima vez. 

Steve y la gente como él caen en el engaño habitual de los jugadores y hacen apuestas cada vez más arriesgadas con cada pérdida. Como resultado, los ganadores siguen ganando (aunque las ganancias sean pequeñas) y los perdedores siguen perdiendo. Es decir, en las apuestas se aplica la misma regla que en el béisbol: aquí, la repetición de la suerte depende del comportamiento del individuo.

Si el secreto de la buena suerte de las personas reside en su comportamiento, ¿significa eso que las personas que se consideran afortunadas se comportan de alguna manera especial?

Sí, lo es. En 2009, Maya Young se propuso averiguar si sus alumnos creían que tenían suerte como característica de su personalidad. Tras una serie de experimentos, descubrió una correlación entre la creencia en la propia suerte y la magnitud de los logros de un estudiante, así como su nivel de motivación. Los resultados del estudio confirmaron esta hipótesis: los estudiantes que se confesaban afortunados eran más propensos a perseverar en las tareas complicadas y a empezar por las más difíciles, mientras que los demás eran más propensos a abandonar. Por lo tanto, se concluyó:

Los que creen en su buena suerte ganarán más a menudo debido a su gran motivación y persistencia en la resolución de problemas difíciles. Por lo tanto, sus tareas les parecerán menos difíciles que a los proclamados perdedores.

Richard Wiseman, psicólogo de la Universidad de Hertfordshire y autor del libro «El factor suerte», también está de acuerdo con las conclusiones de Young. Esto es lo que dice:

«La mejor manera de atraer la suerte es verla como un rasgo humano normal. Pero no es algo con lo que se nace. Es un rasgo al que aspiras y que desarrollas en ti mismo».

Wiseman llegó a estas conclusiones mediante un estudio del comportamiento de 400 personas. Las eligió a propósito para que una mitad se considerara muy afortunada, y la otra mitad eran personas que estaban seguras de su mala suerte. El psicólogo descubrió que las personas «afortunadas» son más observadoras y se dan cuenta más a menudo de las oportunidades, hacen caso a la intuición, son optimistas y positivas, lo que forma su buen sentimiento, tienen una disposición alegre y se toman las pruebas con calma. Las personas «desafortunadas», por el contrario, son tensas, inquietas y pesimistas incluso por las razones más neutras.

Así, el pensamiento positivo es uno de los rasgos clave que distinguen a las personas de éxito, según Wiseman. También añadió:

«Cuanto más pienses en las razones de tus éxitos y fracasos, menos aleatoria te parecerá la naturaleza de tu suerte».

Sin embargo, otros investigadores se mostraron ambivalentes respecto a esta conclusión. Señalaron a Wiseman que, por el contrario, en el experimento de las apuestas de Londres, los jugadores de la racha de la suerte siguieron ganando gracias al pesimismo. No se arriesgaron cuando el resultado no dependía de sus esfuerzos. Los afortunados de Wiseman pueden ganar en la vida, pero el optimismo descuidado puede defraudarles en Las Vegas.

Y, por cierto, eso es exactamente lo que le ocurrió a nuestro primer héroe del artículo, Archie Karas. Apenas tres semanas después de sus enormes ganancias, perdió la totalidad de los 40 millones de dólares. Su «racha de suerte» terminó con una pérdida neta de 50 dólares. Y su mala racha no terminó ahí. En 2013, Karas fue encarcelado por robo e intento de engaño en una partida de Blackjack. Un año después, sin embargo, la fortuna le sonrió ligeramente: el ex camarero estaba en libertad condicional y, si continuaba con su buena conducta, evitaría una condena de tres años de prisión.

¿Qué conclusiones podemos sacar de todo esto? Si confías ciegamente en el azar, él jugará contigo igual de ciegamente.


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